Louise Lebel est bénévole au Christmas Bureau depuis six ans, un service de paniers de Noël qu’elle aurait bien aimé connaitre lors de ses premières années en Alberta.

« Quand je suis arrivée avec ma famille en 1996 nous n’avions pas d’emploi, nous avions pris la décision de partir du Québec pour nous établir ici pour faire une meilleure vie. Les temps étaient un peu plus difficiles qu’aujourd’hui et nous n’étions pas au courant de l’existence de l’association », relate Mme Lebel. Elle pense surtout à son fils, qui n’avait pas encore d’amis. La famille était loin, et les contacts humains rares.


Le Christmas Bureau distribue des paniers de Noël dans la région d’Edmonton depuis 1940, à des familles comme celle de Louise, à des gens seuls, qui viennent de se séparer ou de perdre leur emploi, ou aux familles immigrantes qui essaient de survivre au salaire minimum. L’année dernière, l’organisme a aidé plus de 65 000 Edmontoniens dans le besoin. « Nous n’utilisons pas seulement des standards provinciaux pour déterminer qui est admissible à recevoir les paniers, précise la coordonnatrice des bénévoles, Renee Cabana-Marshall. C’est à notre discrétion, parce que nous comprenons que chaque situation est différente. »

« La communauté nous a beaucoup aidés. Des gens nous ont accueillis à Noël quand on n’avait personne », se rappelle Louise Lebel, qui a eu envie de poser un geste de générosité, à son tour. Elle a pris connaissance du Christmas Bureau il y a six ans.

« J’ai commencé parce qu’il y avait une demande pour livrer les paniers. Après quelques années, j’ai trouvé que c’était un peu lourd pour moi alors j’ai commencé à faire la livraison des certificats. » La bénévole assidue a ensuite travaillé deux ans au bureau à des tâches administratives diverses et maintenant, elle s’occupe du walk-in, c’est-à-dire les derniers jours avant Noël où les familles peuvent venir elles-mêmes chercher les paniers, si elles n’ont pas eu la chance d’en recevoir.

« Je ne peux dédier que quelques jours par année que je prends de mon travail, mais tous les ans, c’est important pour moi de faire du bénévolat dans le temps des fêtes. » Louise Lebel partage ce qu’elle voit comme une manière de se rendre utile et de revenir aux vraies valeurs : prendre une pause de la vie de tous les jours où l’on se complique souvent les choses, partager une belle table. « Ça me fait chaud au cœur de remettre les paniers. J’ai ma place dans la société même si c’est minime. Et le retour, c’est un sourire, un merci », témoigne-t-elle avec émotion

Le Christmas Bureau est d’ailleurs inclusif de toutes les cultures et religions qui forment le tissu social d’Edmonton, puisque ce n’est pas Noël que l’organisme célèbre, mais la tradition du repas festif.

Le plus gros du travail bénévole commence au mois de novembre jusqu’à décembre. Près de 800 bénévoles travaillent au bureau, mais aussi durant les évènements de collecte de fonds et enfin, à la livraison de paniers. L’objectif, qui augmente considérablement chaque année, atteindra près de 2 millions $ cette année, espère le Bureau. Outre les denrées alimentaires, les familles ont aussi droit à des dons de jouets, et des chèques cadeaux pour les adolescents.

Les dons peuvent se faire sous plusieurs formes, mais l’un des moyens d’allier le portefeuille au geste est de commanditer un panier. Le donateur livre lui-même dans le quartier de son choix, le panier pour lequel il a déboursé quelques dollars.

Outre les denrées, qui sont abondantes et grandement appréciées dans ce temps de l’année, le contact humain compte également pour beaucoup. « Je peux comprendre les gens qui sont immigrés, tu n’as pas de famille ici, pas de réseau. Et quand les gens viennent porter les paniers ou les certificats, c’est une rencontre aussi, fait remarquer Mme Lebel. Les enfants sont tout excités et pourtant ce sont des choses simples. »

Louise Lebel espère que plus de liens seront tissés avec la communauté francophone, autant pour que ses membres se portent volontaire, mais aussi que les nouveaux arrivants soient mis au courant de l’existence de ce service de paniers de Noël, dès leur arrivée à Edmonton.

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